Jacques Arcadelt, Motetti, Madrigali

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Although named in every history of music as an important composer and as one of the creators of the Italian madrigal, principally known for the madrigal Il bianco e dolce cigno and even more so by an incorrectly attributed Ave Maria that amateur choirs have been performing since the Romantic period, Jacques Arcadelt has not yet gained the position that he deserves in the musical world of today. He was in the service of the Medici, the papacy and the kings of France; he could hardly have had a more impressive career.
This program created a real emotional shock on several occasions: we were convinced that Jacques Arcadelt was a true genius and it was easy to understand why his contemporaries regarded him as truly exceptional.

Brought up in the French-Flamish tradition but fed with the milk of Renaissance Italian madrigalism since he was about eighteen years old, Jacques Arcadelt (1507-1568) left behind him many gems whose importance has been realized only recently. Let’s acclaim this magnificent album gathering the Chœur de Chambre de Namur, the ensemble Doulce Mémoire and the Cappella Mediterranea, to give us not the complete marigals, songs and motets by Arcadelt, of course, but a large selection of his most stupefying pieces. These are thus madrigals from his First and Fourth Books released during his Italian years around 1540, songs from the various Livres de Chansons (Books of Songs) released between 1550 and 1565 when he was living in Paris, and motets from various eras in his career—mostly Italian, a bit French too since he moved from court to court depending on the jobs, the political assassinations, the change in alliances and, generally, the implausible chaos between the various power players at the time. As a nod, we also hear an Ave Maria “according to Arcadelt”, in truth an imitation by Louis Dietsch, a composer from the 19th Century, and the comical Ave Maria d’Arcadelt … by Liszt, inspired by the Dietsch imitation, for solo organ, an exercise in returning to your ancient roots like people loved to imagine them during the Romantic era. We could even wonder if Saint-Saëns didn’t use the head of the main theme to recycle it into his ”Organ” Symphony, incidentally. © SM/Qobuz

This three-disc survey brings us a very enlightening selection of the sacred and secular works of Jacques Arcadelt. By far his best-known work until now has been the glorious madrigal ‘Il bianco e dolce cigno’, but in fact he was a versatile and wide-ranging composer who stands as one of the great representatives of the second post-Josquin generation of Franco-Flemish renaissance composers. Born around 1507, probably in Liège, Arcadelt spent most of his working life in Italy; he thus joined the distinguished ranks of those who spread the musical style of his native land throughout the courts and churches of Europe.
The first disc, performed by the Choeur de Chambre de Namur directed by Leonardo García Alarcón, brings us nine motets and a Mass movement, including several works new to the recording catalogues. The choir, of two or three voices per part mostly with discrete organ accompaniment, sing splendidly with clear, pure, well-balanced voices. Especially lovely in my opinion are ‘O pulcherrima mulierum’ (track 2), the music’s ecstatic devotional quality matching the text most beautifully; ‘Pater noster’ (6), a reverential piece of Josquinian perfection from its graceful opening motif; the profoundly sincere ‘Lamentatio Jeremiae’ (9); and the ‘Agnus Dei’ movement from the Missa Ave Regina Caelorum. This latter Mass setting is also available in two very fine complete recordings from Musica Contexta and the Josquin Capella, as far as I know the only other available recordings of Arcadelt’s sacred music. For the present disc, the Arcadelt works are followed by a rather bland 19th-century update of his ‘Ave Maria’ by Pierre-Louis Dietsch, which to me seems a pointless inclusion; and Liszt’s organ version of the same work, which does at least capture something of the spirit of Arcadelt and, historically, marked the start of the revival of the composer’s music after several centuries of neglect.
The second disc offers a selection of twenty-three of Arcadelt’s estimated 250 madrigals, performed by the Cappella Mediterranea directed by Leonardo García Alarcón and Fabian Schoffrin. The singers include some distinguished names such as soprano Mariana Flores and bass-baritone Matteo Bellotto. They perform with one voice per part, accompanied at various times by lutes and keyboard; the scoring is varied between works, sometimes with all the voices and at other times with some voices replaced by instruments, e.g. two sopranos and two lutes. The opening track brings an exquisite rendering of the jewel ‘Il bianco e dolce cigno’, the four voices accompanied by lute to fine effect. ‘Occhi miei lassi, mentre ch’io vi giro’ (track 6), for solo soprano with two lutes, is beautiful and reflects the style of ‘Il bianco’. Equally lovely are ‘Deh! dimm’ Amor se l’alma di costei’ (14), sung solo by the wonderful Mariana Flores and again melodically and metrically similar to ‘Il bianco’; and ‘Crudel, acerba, inesorabil Morte’ (15). ‘Hor che ’l cielo et la terra’ (21) is a fine but very different setting of Petrarch’s text to the one in Monteverdi’s 8th book, here sung most beautifully by solo tenor Francisco Fernández Rueda. ‘Ahime, dov’è’l bel viso’ (22) is very moving, remarkably chromatic music, again superbly sung by all the voices.
Booklet essays on composer and works are extensive and fascinating, with detailed separate sections on each of the three formats; texts and translations are included, and recorded sound is top-class throughout. The cover painting by Pontormo, in spite of the booklet writer’s mild attempt to argue the case, is most unlikely to be of Arcadelt but is simply a portrait of some other bloke; the writer correctly states that no reliable image of the composer is known. As for the recording as a whole, with its wealth of beautiful and largely unfamiliar music from a great composer - all in outstanding performances - this set leaves the listener in no doubt as to the stature of Jacques Arcadelt or superb, wide-ranging quality of his work. Altogether it’s an absolute treat for the renaissance enthusiast. _ Stephen Midgley

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Ein weißer, lieblicher Schwan zieht seine Bahnen übers stille Wasser und singt und es braucht die nächsten Verse nicht. Wir fühlen, dass er sterben wird. Süß ist das Mitleid, menschlich der Mensch der es empfindet. Und ein großer Komponist, dem es gelingt, das, was der Mensch empfindet und wovon er redet, in Musik zu übersetzen. Die italienischen Madrigalisten des 16sten Jahrhunderts waren Meister in dieser Kunst, und Jacques Arcadelt einer der ersten, der diese Kunst beherrschte. Dabei war er selbst ein Flame, und eigentlich in Italien, um die Italiener mit geistlicher Musik, mit Motetten vor allem, zu unterhalten und zu erbauen: Diese hochkomplexen vielstimmigen Stücke galten als Spezialität der Kollegen aus dem Norden, auch die des Maestro Arcadelt, der aus Namur gekommen warb.<r >In Rom, Venedig und Florenz spürte der Flame Arcadelt schon bald den neuen Wind: die Renaissance stand in voller Blüte und verlangte menschliches Maß, stellte irdische Empfindsamkeit über die Tröstungen des Himmels, und Arcadelt, der Sohn eines Waffenschmieds, wusste wie kaum ein anderer in diesem neuen Wind zu segeln. Er wurde zum Freund und Vertrauten der italienischen Elite, verkehrte mit dem Papst, den Medici und mit Michelangelo, vermutlich hat ihn Pontormo gemalt und wer das berühmte Bildnis eines Lautenisten von Caravaggio vor Augen hat, der sollte es im Geiste einmal auf den Kopf stellen und auf die Noten schauen, die vor dem Jüngling ausgebreitet sind: es ist ein Madrigal von Arcadelt.<r >Unerklärlich, dass der große Arcadelt so lange fast vergessen war, fabelhaft, dass er nun wieder da ist: präsentiert von herausragenden Musikern in einer wunderschönen Box mit einem geradezu epischen Beiheft und 3 CDs: Die erste mit den kunstvollen Motetten und dem Kammerchor aus Arcadelts Heimatstadt Namur, auf der zweiten die bahnbrechenden Madrigale mit der Cappella Mediterranea, die letzte CD schließlich mit intimen Chansons und dem Ensemble Doulce Memoire. Jacques Arcadelt also ist zurück. Sein Empfang hätte prächtiger nicht sein können.
Jacques Arcadelt einen Belgier zu nennen, wäre vermessen. Das gleichnamige Land lag damals ja noch in weiter Ferne. Dieser Mann hier allerdings ist ein Belgier: Florian Noack. 1990 in Brüssel geboren, macht sich Noack in seinem neuen Album auf die Reise quer durch Europa, durchaus im Geiste der reiselustigen Franko-Flamen von einst, doch eben auch nur im Geiste. Seine Reiseziele hat Noack allesamt vom Klavierhocker aus erkundet, hat sie gefunden bei Komponisten, die ihre Heimat oder eine besondere Region, die Menschen dort und ihre Bräuche in ihrer Musik porträtiert haben: Ein englischer Ritter tanzt da mit der Tochter eines Schäfers in einem Stück von Percy Grainger, Leos Janacek hört Bauern singen in der ostmährischen Walachei und schreibt Lachische Tänze, Schubert erinnert uns daran, wie die Wiener einst ihren Walzer tanzten und der Spanier Joaquin Nin, wie ein Flamenco in Sevilla klingt...
Sie ist nicht ganz neu, die Idee einer musikalischen Reise, hat ihr berühmtestes Vorbild in Franz Liszt, der uns ebenfalls ein Album d un voyageur hinterlassen hat. Doch dieses hier ist anders. Denn Florian Noack reist eben nicht selbst, er lässt reisen, und sammelt ein, was andere erlebt und gefunden haben. Die Mitbringsel klebt Noack nicht einfach ein ins Album, er schaut, ob sie überhaupt passen, er schneidet sie zurecht und hübscht das ein oder andere auch auf: bringt etwa die Deutschen Volkslieder von Brahms um ihre Worte, reichert dafür aber den Klaviersatz an mit viel Geschick, erweist sich überhaupt als kluger und stilbewusster Arrangeur auch von großen Partituren für Chor und Orchester und als ein Virtuose, der sehr viel kann, aber sein Können nicht um jeden Preis und unentwegt zeigen muss. .... --Scala 

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